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第一章 もがいていたあの頃 ~ニュージーランドへ~

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この物語を語り始めるのに、いったい二人の人生のどこまで遡ればいいのだろう。
今と過去を繋ぐ糸に、ぷっつりと切断された切れ目などは無く、全ては生まれたときから僅かずつでも関連しあいながら、現在の自分達へとたどり着いているのでしょうが・・・
そう、「一度の人生をもっと楽しみたい。」という漠然とした感覚が二人に宿ったのは、紛れも無く、1998年、あの場所で夫婦ともに一年を過したあの時だったのではないかと思う。

当時、共働きだった私達は、それぞれの仕事をそれなりに頑張っていた。決して贅沢のできる生活ではなかったけれど、毎週の食費・日用品をなんとか5,000円に押さえ、残りの収入をほぼ貯金に回していたのには、ある目的があったからだ。
当時、それなりに頑張っていた営業の仕事も、決して心から好きだと言えるものではなかった。常にどこかに疑問を抱きながらも、でも、もしかしたら何かが変わるかもしれないと、結局4年間続けては見たが、「石の上にも三年」という教えは、残念ながら自分には功を奏さなかった。ちょうどこの頃だろうか、「理想の自分」と「現実の自分」との狭間にもがきながら、「変わりたい。」という沸々とした欲求が芽生え始めたのは。

元々、海外に憧れの強い夫婦であったので、一度外国で暮らしてみたい、という淡い好奇心を常にどこかに抱いていた。その頃、「ワーキングホリデー」という働きながらにして1年間海外で生活ができるという国の制度があることを知った。そんな生活ができたらいいな・・・というフワフワとした理想は、その頃抱いていた自分自身への不甲斐無さが後押し、いつしか現実味を帯びた「計画」へと変わっていった。幸運なことに、夫もまた同じ気持ちだった。そして、貯金が目標金額に達した1998年9月、スーツケースと未知なる国への夢を抱え、私たちはニュージーランドへと旅立った。夫25歳、妻28歳の時だった。

ニュージーランドは南半球に位置する人口430万ほどの小さな島国。北島と南島に別れ、私たちが住むことを決めたクイーンズタウンは、南島に位置し、ワカティプ湖に面した美しい街だった。南半球であるので、日本とは季節がまるっきり逆で、現地に到着した9月の終わりは、まだまだ冬の寒さの残る春の初頭だった。最初の一ヶ月は、親切なご家族の下ホームステイを体験し、その間語学学校へも通った。卒業後はホテルやスノーボードショップでのバイトを体験し、現地の友達、日本人の友達もたくさんできた。まだ日本にいる頃は、自分達が何か特別なことをしようとしているような感覚でいたけれど、いざ海を渡ってみると、同じような思いでこの街にやってきたという同校以外の日本の若者にたくさん出会った。それでも夫婦でやって来たという変わり者は、私達意外にはあまりいなかったとはいえ、この小さな国の小さな街だけでも、同時期にたくさんの日本人がいるということになると、毎年毎年いろんな国のいろんな街に、何か熱い思いを持った若者達がわんさかいるということになる。自分達の経験したかったことは、決して特別なものではなく、目的よりも勢いが先行した、やや空回りで自己満足な青臭い青春の一ページに過ぎなかったのかもしれない。現に、最初の数ヶ月は新鮮な驚きの連続だったことも、住んでしまえばどれもこれもがすぐに日常となり、あとは、ただゆっくりと時が流れた。相変わらず、ワカティプ湖の美しさだけは最後まで色褪せることはなかったけれど・・・。

現地での細かいエピソードを上げればきりがない。初めて借りたフラットでウェルカムパーティのようなものを開いた時、学校でお世話になった先生がお祝いに持ってきてくれた花が「菊」だったこと。ニュージーランド人は食器を洗剤で洗ったあと、漱がずに布巾で拭くことにショックを受けたこと。現地で調達した車は17年物の鮮やかな青のトヨタだった。バイト先で仲良くなった現地の友達には悪いスラングばかり教わり、冬は毎日のようにスノボに明け暮れた。スキンヘッドの白人に、いちゃもんをつけられ警察沙汰になったこともあった。ヒッチハイクが当たり前の国だった。路肩に立ち親指で合図する若者たちを何人も乗せてきたけれど、スエーデンから来たという一人の青年を拾ったときは、初めて来た見知らぬ街で、まだ宿が決まっていないということに同情し、しばらく家に泊めたっけ。オークランドから一人でやってきたという大阪出身の若者をしばらく泊めたこともあったな。クイーンズタウンは、有名な観光地だった。世界各国からやってくる、バックパッカーズと呼ばれる旅人たちの通過地点でもあり、それによるたくさんの出会いに恵まれたけれど、また、別れもすぐにやってきた。バンジージャンプ、乗馬、ボート、ラフティング何でも挑戦した。クイーンズタウンでの生活にも慣れたころ、愛車で南島一周の旅に出た。バックパッカーズ向けの安い宿舎を転々とし、表情の違うそれぞれの街に訪れた。日本とは随分と様子の違う、大自然が創り出す芸術に何度心を動かされたことか・・・。最初はワーホリ初心者だった私たちも、月日とともにこの国で暮らすことに慣れ、かつて自分たちが日本人の先輩滞在者たちを頼ってきたように、その後次々と日本からやってくる後輩たちにアドバイスする立場となった。一年という限られた時間の中では、出会いと別れが目まぐるしくやってくる。一足先にビザが満了し、日本に帰って行くたくさんの先輩たちを送り出した。バスの窓に映る彼らの涙を仰ぐたび、その涙が彼らの今後の人生に何をもたらすのだろう、と思いを巡らせ、そしてとうとう、自分たちがその時を迎えたとき・・・同じ思いは自分自身に向けられた。

この一年で、自分は何を得たのだろうか。英語力がついた。たくさんの出会いがあった。他国の文化を知り、日本の良さに気づいた・・・いろいろと思い当たることはあっても、今の自分、リネンキッズ・ジャパンを立ち上げた自分に直接結びつく決め手となるようなものは、この時点でまだ何もない。異国で生活したとは言え、数ある国々の中の一国にほんの短期間滞在したというだけで、日本以外の世界の一部をほんの少し垣間見たに過ぎない。でも、ニュージーランド滞在を通じて、自国の常識は他国の常識ではないことを知り、自分とは違う考え方や価値観に触れることで、それまで無意識に引いていたボーダーの先に、無数に広がる可能性を意識する自分になった。そして何よりも、未知なる場所へ向かう為に、まずはチケットを買う勇気が必要だと知った。

中には何か強い意志を持って、このワーキングホリデーに挑む者もいるのでしょう。でも多くの若者達は、私たちのように、形の定まらぬふわふわとした、ただ温度だけは高いやり場の無い情熱を抱いて目的の街へとやってくる。毎年多くの若者が夢を託すこの制度は、もしかしたら、そんな不器用な彼らに、自分探しのチャンスを与えてくれるものなのかも知れない。実際、外国に住むことだけが目的だった私も、この一年間の経験は未だ自分の内側に色濃く染み付き、私の一部を作り上げている。そして、それから11年後、リネンの会社を立ち上げる、とても大きな原動力となっているのだから。
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第1章 ~番外編~

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【番外編】その1 -出発編-
夫でもあり株式会社OKU代表のMasaです。番外編として僕からみたニュージーランドに少々お付き合いください。皆さんにとって外国ってどんなイメージですか?僕は人一倍外国に興味がありました。その興味が好奇心に変わり行動をとったのです。それだけでいえば、きっと英語が堪能といったイメージがあると思うのですが、実は僕は全然英語がしゃべれないんです。理由は簡単、小学校6年生のときに3ヶ月ほど英会話スクールに通いました。たったの3ヶ月でしたけど中学に入って最初は当然他の生徒よりもできました。もちろん僕も人間なので、できる教科は手を抜いております。そうすると、なんと中学一年の一学期の期末テストで一人クラスの平均点を下げているではありませんか!(早)そこからです、僕の英語コンプレックスが始まったのは。もちろん、当時から嫌いな教科からは全力で逃げてきた僕なので、大人になっても喋ることはおろか、アルファベットも怪しい感じ。そんな僕ですが、調子に乗る性格が背中を押し、夫婦でニュージーランドへ。心の中では、奥さんに頼ればいいなと甘い考えで・・・さてさて、ニュージーランドでの最初の思い出と言えば、一人でノコノコ食事に行ったときのこと、お腹がすいたのでとりあえずマックに入った。奥さんから教えてもらった英語を武器に。とりあえず、バリューセットの一番高いのを頼むのが日本人としての流儀。注文も終わり待っていたら、店員さんが何か言っているではありませんか。当然カタカナ以外の英語が解るわけがなく10分後うしろを振り返ると長蛇の列。スマイルを売りにするマックの店員ですら怨念の相が結局のところ、ナゲットのソースを聞いてきたらしのですが・・・奥さんから教えてもらった英語の武器もあまり役に立ちませんでした。ちなみに、武器というのは語尾に“プリーズ”と言えばいいとのことです。ソースの種類には役に立たなかったというわけです。

【番外編】その2 -学校編-
私たち夫婦は一ヶ月という短い期間ですが、語学学校に通いました。そこで待っていたのはクラス分けです。皆さんご存知ですか?学校というところは紙切れというテストの元に人の能力を判断しようとするのです。英語はおろか勉強全般が苦手だった僕は、アンチテスト派!しかしながら、このテストによって馬鹿がばれるのはもっと嫌。(わたくし、こう見えても背伸びするタイプなんで)そんな僕の奥の手は・・・そう、世界共通のカンニング。もちろん、英語が優秀な奥さんのテストを参考にして。しかし困ったことに奥さんは曲がったことが大嫌い!僕も合わせて曲がったことが嫌いということになっている。ここは単独行動あるのみ。視力だけには自身がある。ただでさえ細い目を更に細くして集中する。僕の全ての力を使ってカンニング。結果は・・・
奥さんSクラス。(妥当なところだ)そして、僕はEクラス。(ベンツで言えば、まあまあのクラス)だがその実態は?案内された教室には、たったの一人の大阪出身の女性徒。彼女の英語を聞けば、そのクラスのレベルが解る。僕は彼女と先生の会話をじっと聞いていた。
先生:「when do you study at home? 」
生徒:「I study 夕方やんか。」
僕:「・・・(汗)。 姐さん、その言葉通じないと思います。」
そう、言うまでもなく僕は最低のクラスでした。そして、この先嫁が英語を喋れるということで、なぜか僕まで英語がペラペラというオプションがついてくるのだ。とりあえず、いつも否定することに努めていますが。

【番外編】その3 –仕事編-
学校も無事卒業して、相変わらず人間的にも語学的にもなんの進歩のない僕。よく言えばマイペース、悪くは言えば・・・(自分の事は悪く言いたくない)。さて、奥さんはというと学校のお墨付きでバイト先を紹介してもらっている。僕はというと、奥さんに僕の分まで惜しみなく働いてもらおうと思っていた矢先の事、ある朝彼女から思いがけない言葉が・・・
奥さん:「仕事見つかるまで帰ってくるな」(笑顔)
僕:「・・・」(泣顔)
参ったもんです、普通なら断固拒否をするところなのですが、僕は超ドMで有名。ついつい、「何だよ(怒)」と言いながら笑顔で職探しというドMの旅に出たのです。
しかし、仕事と言っても英語が喋れないんじゃ見つからないよなと思っていたら、中華料理店の前に求人募集の貼紙。「Staff wanted.」たぶん、こんな感じ。
早速お店に入って、奥さんから教えてもらった英語で「アイム ルッキング フォア ジョブ!」
店主の中国人は面接をしてくれるらしい。さすが奥さん、魔法の言葉を知っている。しかし、参った事にこれ以外の英語が解らない。会話のキャッチボールが成立しない、それもそのはず。
この店主のすべての質問に「アイム ルッキング フォア ジョブ!」と答えたんだから。
関西人なら、間違いなくツッコムところだ!
僕はもう一つの武器である語尾にプリーズを付ける技で
「ペン アンド ペーパー プリーズ」と言った。店主は何かを期待して僕に紙とペンを渡す。相手は中国人。英語が解らなくても漢字なら!そう思い僕は
「I have」と口頭で言った後に、「元気、根性、笑顔」と紙に書いた。店主は心が少し分かち合えた感じで、「OK」と言いながら誰かを呼んでいる。やった、英語が解らなくても何とかなるぞ!僕は喜びを「サンキュー」の言葉で必死に表現した。
そして、奥から現れたのは日本人スタッフ!彼は一言「いつから来れる?」
もちろん日本語である。
(早く彼をださんかい!)
僕が心の中でこうつっこんだのは、言うまでもない。
こうやって、僕はニュージーランドで始めての仕事を手に入れる事ができた。


【番外編】その4 –帰国編-
色々あった一年、いろんな人と出会った。思い起こせばニュージーランドでスノーボードを覚えた。調子に乗った、吹っ飛んだ、尾てい骨を骨折した、完治してないのに調子に乗ってパーティーに参加し、屋外の階段で足を滑らし再骨折。楽しかったな。奥さんにはワークビザ(就労ビザ)の話もあったが、僕の意思により帰国は決まっていた。奥さんとしては、もう少し語学の勉強をしたいと言っていたが、僕としては言葉の通じないニュージーランドでは自分の本当にしたい仕事はできないと言う、もっともらしい熱意で納得してもらった。しかし本音は、地元のお好み焼きが凄く食べたかったのだ!僕は人間の弱いところを熟知している。そんな自然なことに逆らう気は毛頭ない。奥さんはこれを読んで今頃激怒しているだろうが・・・時効ということで。
さて、帰国にあたってやる事がいっぱいある。まずは、賃貸の解約だ。僕も1年間も海外にいたんだと言う自信で、一人で不動産屋へ解約に行った。敷金やら何やらで小難しい事がいっぱいある。あれこれ、不動産屋と話していると何かおかしい。まさか、ツウジテイナイ・・・。僕には不動産屋の言っている事を理解しているのに、一向に僕の言っている事が通じていない。発音か?発音が悪いのか!それとも、文化の違いか?まさにパニックだ。
ただ、彼女の言った一言がびっくりするくらいスムーズに耳に入ってくる。
「Bring an English speaker (翻)英語のできる人を連れてきて。」僕は、ただ首を縦に振る事しかできなかった。
こうして僕のニュージーランド生活は終わった・・・。

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某中華料理屋前にて
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